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Perché si aprono le voragini? (Sinkholes)
#1
È la seconda volta quest'anno che la Florida viene colpita dal fenomeno detto sinkhole - un termine inglese che più o meno coincide con l'italiano dolina, ma che viene sempre più usato anche nella terminologia scientifica internazionale. Nel febbraio scorso una voragine larga sei metri inghiottì l'intera camera da letto in cui dormiva Jeff Bush, un 37enne di Seffner, in Florida. Non è mai stato possibile recuperare il suo corpo.

National Geographic ha chiesto a Randall Orndorff dello U.S. Geological Survey qualche informazione in più sul fenomeno.

Che cos'è un sinkhole?
Si tratta di
una voragine o di un'avvallamento del terreno che si forma quando un vuoto nel sottosuolo crea una depressione che attira dentro di sé tutto il materiale circostante.

Quanti tipi di sinkholes esistono?
Ci sono due tipologie fondamentali. Una è detta cover-subsidence sinkhole [o dolina alluvionale, ndt]. Si trovano in posti come la valle dello Shenandoah, in Virginia, o in suoli più sabbiosi all'interno dei quali si crea una cavità. Pian piano i materiali di superficie scivolano verso questa cavità, e il terreno si abbassa lentamente. Non è un fenomeno catastrofico, può avvenire nel corso di anni o anche di centinaia di migliaia di anni.

L'altro tipo viene chiamato cover-collapse sinkhole [o dolina di crollo per copertura, ndt]. È il tipo che fa notizia. Si verifica di solito nel terreno argilloso, perché l'argilla tiene insieme il suolo come la colla. Come accade nell'altro tipo, il suolo scivola verso una cavità sottostante, ma i crolli avvengono dal basso verso l'alto, quindi dalla superficie non si vede niente. Poi, all'improvviso, la volta che copriva quel vuoto non regge più e crolla, proprio come è avvenuto in Florida.

Questo tipo di voragini può essere causato dall'attività umana?

Certo. A volte, nelle aree carsiche, lo scavo di un pozzo - sia per l'acqua, sia per estrazioni petrolifere o minerarie - causa l'abbassamento della falda acquifera. L'effetto è quasi quello dello scarico del water: si sottrae acqua al terreno, la falda scende e il suolo soprastante sprofonda.

Un'altra causa è la cementificazione, la costruzione di parcheggi o edifici che altera il cosiddetto regime idrologico. L'acqua che prima veniva naturalmente assorbita da un terreno vasto, adesso scorre via e si concentra, entrando nel suolo tutta insieme in un punto solo.

Oltre alla Florida, quali sono le aree del mondo più vulnerabili?

Messico e Belize sono aree carsiche. Poi naturalmente c'è il Carso, che ha proprio dato il nome al tipo di terreno: un'area che si estende dal Friuli Venezia-Giulia a parti della Slovenia e della Croazia. [Lo stesso termine dolina è di origine slava, ndt]. Ci sono vaste aree in Cina e in Russia. Ma è un fenomeno che può verificarsi in tutto il mondo. Faccio parte di un gruppo di scienziati che sta mettendo a punto una mappa delle aree carsiche di tutto il mondo.

Si può prevenire l'apertura di una voragine? Esistono segnali d'allarme?

Non sempre ci sono segnali d'allarme, ma qualche volta sì. Tenete d'occhio le fondamenta degli edifici per vedere se si aprono crepe. Magari all'improvviso il telaio di una porta va fuori asse e la porta non si chiude più come prima. Questi sono segnali visibili anche all'interno di un edificio.

All'esterno, può accadere di vedere piccole crepe o depressioni nel terreno: è lì che il suolo sta scivolando nella cavità. Se il fenomeno si estende a una piccola area, potrebbe essere l'inizio di un crollo. Anche un albero che di colpo comincia a inclinarsi: non è detto che sia dovuto a una cavità, ma è meglio controllare se accade perché le radici si sono deteriorate o se il terreno sta sprofondando.

Quanto alla prevenzione, per chi è tanto fortunato da scoprire una cavità sotterranea, c'è la possibilità di estrarre tutto il suolo fino alla base rocciosa, e poi riempire il vuoto con cemento e altri materiali - rocce, sassi - per tentare di attutire gli effetti dello sprofondamento. In questo senso sono stati fatti tentativi di un certo successo. Ma se il vuoto c'è sotto un edificio, come è accaduto in Florida, temo che non ci sia modo di scoprirlo.

Qual è il sinkhole più grande a memoria d'uomo? Quello che ha provocato più vittime? Quello che ha causato più danni agli immobili o alle infrastrutture?

In genere, i crolli tendono a fare poche vittime, perché i sinkholes sono localizzati. Le voragini più letali sono quelle che si aprono sulle autostrade: la gente ci finisce dentro con la macchina. Nel 2010 in Guatemala se n'è aperta una incredibile, che davvero sembrava senza fondo. In quel caso non si trattò di un fenomeno carsico, ma della rottura di una grossa conduttura fognaria.
Negli Stati Uniti il sinkhole più spettacolare si aprì a Winter Park, in Florida, nel 1981; vi caddero dentro tutte le Porsche di una concessionaria locale e un intero isolato fu coinvolto.

Cosa avviene dopo il crollo?
Di solito, se non intervengono fattori esterni, il buco riprende a riempirsi lentamente di terra. Ma contemporaneamente vi cade dentro anche l'acqua piovana, così diventa un canale di comunicazione con la falda acquifera. A volte il sinkhole diventa quella che chiamiamo una "bocca aperta", un punto d'accesso a un sistema di grotte. A seconda dell'altezza della falda acquifera, può anche riempirsi d'acqua: in quel caso avremo uno stagno o un laghetto.

I sinkholes si stanno aprendo più spesso di un tempo?

Non lo sappiamo, perché non abbiamo abbastanza dati. Non si tratta di fenomeni molto diffusi, come gli uragani o i terremoti: sono molto localizzati. Molte aree carsiche sono destinate all'agricoltura, perché di solito il terreno è molto fertile. Nei campi le voragini si aprono spesso, ma non esiste un database internazionale. Certo, con la crescita della popolazione e l'aumento dell'urbanizzazione, sembra che ne sentiamo parlare sempre più spesso, specie quando hanno conseguenze letali per la popolazione.

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Gli edifici crollati in seguito all'apertura di una voragine a Clermont, in Florida. Fotografia di Gerardo Mora, Getty Images


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Guatemala, 2010 È probabile che siano state le forti precipitazioni a innescare il crollo dell'enorme sinkhole (letteralmente, "buco sprofondato”Wink


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Guatemala, 2007 A Città del Guatemala un fenomeno simile si era già verificato nel 2007, in un punto non lontano da dove è avvenuto il recente sprofondamento. Dalle immagini è possibile ipotizzare che le due voragini abbiano un diametro simile (18 metri) e abbiano raggiunto subito dopo il crollo i 100 metri di profondità.

In genere, le voragini vengono riempite dalle amministrazioni con rocce e altri detriti. Inoltre, nel corso del tempo l'erosione dell'acqua e gli effetti dell'esposizione all'aria provocano lo scivolamento verso l'interno delle pareti del sinkhole. (Fotografia di Daniel LeClair, Reute


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Winter Park, Florida Questo sinkhole si è aperto nel 1981 sotto la piscina comunale della cittadina della Florida. All'inizio le pareti erano ripide e profonde come la voragine in Guatemala; poi per il fenomeno di scivolamento descritto nella foto precedente, le pareti sono diventate meno scoscese.

L'acqua potrebbe essere rifluita da piccole crepe formatesi nel fondo della piscina, ma anche la vegetazione che la circondava potrebbe aver lasciato rifluire sufficiente acqua attraverso il suolo sabbioso della Florida da erodere lo strato calcareo sottostante. (Fotografia di AP)


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Blue Hole, Belize Quando il sinkhole è vicino al mare, o addirittura dentro, come nel caso di questa famosissima dolina nella Lighthouse Reef, al largo delle coste del Belize, l'acqua marina riempie immediatamente la voragine dopo il crollo, formando una pozza profonda. (Fotografia di David Doubilet)


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Picher, Oklahoma Anni di attività mineraria hanno lasciato questa località ai confini con il Kansas letteralmente crivellata di buche, come questo sinkhole apparso nel 2008. Alcune miniere sono state scavate troppo vicine alla superficie, e i loro soffitti, incapaci di sopportare il peso del terreno sovrastante, sono crollati. (Fotografia di Charlie Riedel, AP)


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Islanda Il kayaker Mick Coyne s'inoltra all'interno di un sinkhole che conduce alle sorgenti dello Jokulsa, il secondo fiume più lungo d'Islanda.

Benché il fiume sia alimentato da un ghiacciaio, questo tunnel è stato creato dal vapore degli sfiatatoi geotermali sottostanti. (Fotografia di Robert Gregoire e Jean-Luc Cheron, National Geographic)


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Neversink Pit, Alabama Questo celebre sinkhole calcareo è profondo circa 15 metri e ospita una rara specie di felce. Negli anni Novanta è stato acquistato da un gruppo di speleologi affinché venise preservato per le generazioni a venire. (Fotografia di George Steinmetz, National Geographic)
http://www.nationalgeographic.it/ambient.../10/#media
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#2
Magari [MENTION=2040]Denver22[/MENTION] ci fornisce qualche spiegazione in più Wink
Il mio sito (attualmente in stand by :notte: ) Trovate tante risorse per monitorare sole e ghiacci polari:

http://andreapederzoli.wix.com/sun-and-ice
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